Okinawa: el recuerdo tropical del Japón imperial

Por alguna razón todo el mundo está obsesionado con visitar Japón. Quizás sea su cultura “exótica” (¿exótica, en serio? Pensé que ya habíamos superado esto), su increíble comida (¿a la gente realmente le gusta el pescado crudo con arroz frío?), sus exuberante naturaleza (la mayoría de los países de Europa también tienen volcanes y bosques bonitos) o algún tipo de recuerdo lejano del anime que veíamos cuando éramos niños y que nos empuja a visitar el país. Como parece evidente, no fue mi caso. Nunca he estado particularmente interesado en visitar Japón. Antes me parecía aburrido, “demasiado perfecto” como para darme algún tipo de adrenalina al imaginar un viaje a las islas. No obstante, mi percepción cambiaría a los pocos días de llegar al país.

En enero de 2024 me invitaron a un evento en Kuala Lumpur. Los vuelos de París a Kuala Lumpur para esas fechas eran carísimos así que como tenía tiempo pensé que podía tomar un pequeño “detour” por Asia oriental o el sudeste asiático antes de llegar a Malasia. Era invierno y quería ir a un lugar cálido. El problema es que prácticamente visité todo el sudeste asiático durante mi semestre de intercambio en Singapur, con la única excepción de Myanmar (donde la guerra civil acababa de intensificarse cuando estaba planeando el viaje) y Timor Oriental (a donde es súper caro volar). Decidí darle una oportunidad a Asia oriental, que aún no había visitado, pero que en aquella época hacía un frío increíble. Corea del Sur estaba descartada debido a sus gélidas temperaturas y quería hacer China en un viaje aparte. Japón era pues la única opción que me quedaba.

Aún así, no estaba satisfecho con la idea de “simplemente ir a Japón”. No tengo muchas oportunidades de salir de Europa y quería visitar un lugar que fuera verdaderamente único. Tomé un mapa de Japón y me dirigí al extremo sur, donde divisé Okinawa. Rápidamente comprobé los precios: baratos, inusualmente baratos. Fue amor a primera vista.

Okinawa se supone que es una “isla tropical”. Aunque está por encima del Trópico de Cáncer, tiene temperaturas muy suaves durante todo el año al igual que las Islas Canarias en España. Sin embargo, el clima mientras estuve allí fue inusualmente frío, entre 11ºC y 17ºC, lluvia y una brisa helada que casi me provocan una hipotermia. Después de unos días en Okinawa, pronto comencé a darme cuenta de la singularidad de este lugar: todas mis percepciones negativas de Japón se desvanecieron lentamente y ahora aquí estoy, escribiendo un artículo sobre cómo este país es ahora uno de mis favoritos.

El Mercado de Okinawa. Ajetreado pero no mucho, el balance perfecto para tener una experiencia positiva (y sin estafas, ¡aprende Oriente Medio!).

La principal razón por la que quise visitar Okinawa no fue su buen clima ni sus famosas playas (que curiosamente están cerradas en invierno). Okinawa fue uno de los principales escenarios de la Segunda Guerra Mundial en el Pacífico. Aquí murió mucha gente, alrededor de 100.000 civiles o 1/3 de la población total de la isla. La destrucción estadounidense de la isla y la consiguiente derrota del ejército japonés tenían como objetivo proporcionar a Estados Unidos una base estable desde la que iniciar una invasión terrestre de Japón. Los estadounidenses decidieron no hacerlo y en su lugar lanzaron dos bombas nucleares para derrotar a Japón, pero terminaron construyendo la base militar de todos modos. De hecho, como parte de los acuerdos de posguerra, Okinawa fue entregada a Estados Unidos, que conservó su soberanía hasta los años 70, cuando aceptó devolvérsela a Japón a cambio de garantías de preservar las bases militares estadounidenses.

En la isla principal de Okinawa, el 18% del territorio está reservado para bases militares del ejército estadounidense, especialmente bases aéreas. Es casi imposible recorrer la isla sin toparse con una de las 32 bases militares estadounidenses. El ruido de los aviones despegando de las bases aéreas y haciendo diferentes ejercicios es realmente enloquecedor y me provocó un fuerte dolor de cabeza durante gran parte del día. Decidí alquilar una bicicleta durante dos de los tres días completos que estuve en la isla. El primer día fui a explorar estas bases americanas y pedaleé hacia el norte desde Naha, la capital. Recomiendo encarecidamente moverse en bicicleta por Okinawa: los conductores de automóviles son extremadamente amables y nadie se enfadará por entorpecer el tráfico. No hay muchos carriles para bicicletas, pero siempre encontrarás un modo de seguir adelante.

Salir de Naha para adentrarse en la campiña de Okinawa fue una gran experiencia. Pronto entré en un paisaje suburbano, casi rural, con múltiples estímulos a mi alrededor, permitiéndome reflexionar mientras pedaleaba, aunque a menudo mis pensamientos eran interrumpidos por los aviones de combate que despegaban y hacían piruetas sobre mi cabeza. Pronto llegué al “American Village”, un “parque temático” que se burla de la increíble alta presencia estadounidense en la isla, con restaurantes, tiendas y otros lugares de entretenimiento estadounidenses para los soldados que quieren relajarse y sentirse como en casa después del trabajo. La base aérea de Kadena está a pocos kilómetros de distancia. Después de varias horas pedaleando, llegué a una interesante carretera que está completamente rodeada por las altas alambradas de las instalaciones americanas. Junto a la pista, diferentes fotógrafos japoneses esperaban pacientemente a que aterrizaran o despegaran los aviones para tomar fotografías con sus costosas cámaras y luego venderlas, probablemente a algunas empresas de fotos de stock.

Solo hizo falta un sorbo del ramen para enamorarme de la comida del país. Aquí todo sabe mejor que en los restaurantes japoneses en Europa.

Decidí continuar aproximadamente una hora más para llegar a una playa que había visto en Google Maps. Pronto el paisaje suburbano/rural fue reemplazado por densos bosques y lindos pueblos. Anchos ríos atravesaban el campo recordándome los dibujos animados que veía cuando era niño donde se retrataba la esencia del Japón rural. Por primera vez, me sentí como un verdadero “weaboo”. Cuando llegué a la entrada de la playa me encontré con un gran puesto de control militar. Para mi sorpresa, la playa (que por cierto tiene muchas reseñas en GMaps, probablemente de soldados americanos) está dentro de una base del ejército estadounidense y la entrada está prohibida a extranjeros. Menuda ironía. Si fuera Okinawense, desde luego que no me gustaría que un país extranjero controlara las bellezas naturales de mi tierra natal. Me di la vuelta y regresé a Naha.

Okinawa es un lugar extraño, se siente como Japón pero la presencia estadounidense hace que tenga un “toque de Hawaii”. Naha es una ciudad muy animada, con muchas cosas que hacer y muy buen ambiente. La comida es inmejorable. Y no me refiero solo al ramen u otros tipos de comida que puedes conseguir en los restaurantes, hablo también de los supermercados (Seven Eleven, Family Mart…etc.) que son increíblemente útiles e increíblemente baratos. La economía japonesa ha estado estancada desde los años 90 y los precios realmente no han subido. Estaba pensando en gastar una fortuna y al final ahorré bastante. Algunos lugares del sudeste asiático son mucho más caros (Bangkok, por ejemplo). Si vienes, no dejes de probar el Okonomiyaki, que según una amiga es una especialidad de Okinawa (aunque sé que también lo hacen en el resto de Japón). Por último, cabe mencionar que los japoneses son probablemente de las personas más amables que he conocido en mis viajes. Sé que la “cultura del respeto” es un cliché, pero es verdaderamente reconfortante encontrar personas dispuestas a ayudarte en todo momento aunque no hablen tu idioma. Definitivamente creo que se debe empezar a valorar más la cortesía y los modales. Así fue cómo Japón se ganó mi corazón. Volveré tan pronto como pueda. ¡Arigato!

¡Gracias por leer!

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